Aljosha Demeulemeester is founder en CEO van Graphine, een internationaal gerenommeerd Gents technologiebedrijf dat gespecialiseerd is in middleware voor ontwikkelaars van videogames en voor de 3D-visualisatie-industrie. Bij de start van zijn bedrijf trok hij vrijwel meteen de internationale kaart.

Aljosha Demeulemeester Graphine

Aljosha Demeulemeester © Ans Brys

De Belgische game-industrie is een zakdoek groot. Voor Aljosha Demeulemeester was het van bij de start dan ook een uitgemaakte zaak dat Graphine zijn heil in het buitenland ging zoeken. “Met Graphine richten we ons vooral op grote bedrijven, omdat die de nodige budgetten en behoeften hebben. Aanvankelijk hadden we één potentiële klant in België, dus trokken we vrijwel meteen naar het buitenland. We namen deel aan internationale conferenties in San Francisco en Keulen, om de juiste mensen te leren kennen en een netwerk uit te bouwen.

De grote uitdaging was de geografische verspreiding van de game-industrie. De hot pockets zijn het VK, Polen, Canada, Japan en de VS. Bedrijven in Noord-Amerika staan veel meer open voor nieuwe technologieën. Ze zijn ondernemender en toleranter voor risico’s. Daardoor nemen ze sneller beslissingen en zijn ze makkelijker te overtuigen. Je kan als technologiebedrijf dus beter eerst daar je strepen gaan verdienen.”

“Amper zes maanden na onze start gebruikte de vicepresident van Microsoft onze demo om de nieuwe features van Windows 8 te showcasen. Dat heeft ons veel credibiliteit gegeven.”

Hoe hij als kleine Belgische speler uiteindelijk het verschil kon maken en voet aan de grond kreeg op die competitieve internationale markt? “Dat ging eigenlijk verrassend vlot. Ons voordeel was dat we een uniek product aanbieden. Je moet altijd de keuze maken. Ofwel ontwikkel je een nicheproduct voor een beperkte markt, maar met weinig of geen concurrentie. Ofwel ga je voor een algemeen product met een veel grotere markt, maar met veel zwaardere competitie. Onze grootste uitdaging was klanten overtuigen dat ons product werkt en dat ze ons kunnen vertrouwen. Dat we experts zijn in wat we doen.”

“Er zijn zeker opportuniteiten voor Belgische bedrijven, zeker voor technologieproducten. Er wordt veel gesproken over de hoge loonkost in België, maar als je een product hebt dat kan schalen, is die loonkost minder belangrijk. Kijk naar Silicon Valley. De loonkost voor een ingenieur is daar de hoogste ter wereld. Maar ze zijn wel het succesvolst. Het is als Belgisch bedrijf dus een kwestie van op zoek te gaan naar regio’s waar de loonkost nog hoger is om bijvoorbeeld diensten te leveren.”

A Boy and his Kit using Granite, Graphine

A Boy and his Kit using Granite, Graphine

“Er liggen volgens mij grote kansen in het segment van de virtual reality. Veel grote, ‘klassieke’ ontwikkelaars hebben koudwatervrees voor nieuwe technologieën. Ze willen die eerst zien gebruikt worden en wachten af tot hun succes bewezen is. Maar VR-bedrijven zijn early adopters en staan meer open voor nieuwe technologieën zoals de onze. We hebben ons precies op dat segment gericht om sneller deals te kunnen sluiten. Het gaat vaak om kleinere projecten die veel sneller gelanceerd worden. Je moet weten dat het drie tot vier jaar duurt om een AAA-game te ontwikkelen en te releasen. Op die manier konden we dus sneller referentiecases opbouwen. De keerzijde van die medaille is dat het voorlopig om kleine markten gaat.”